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Virus del papiloma humano, una enfermedad sin síntomas

Las infecciones por el virus del papiloma humano (VPH) son muy comunes y contagiosas, sin embargo, en la mayoría de los casos, no dan síntoma alguno. Así, las personas infectadas ni se enteran que lo padecen ni de que se lo pueden pasar a sus parejas.

El VPH se contagia por el contacto de la piel con la zona genital y anal. No es necesario la penetración para que el virus pase de una persona a otra. Tampoco el uso de condón puede prevenir totalmente. Este puede darse durante el juego sexual o el sexo oral. A continuación lo que debe saber sobre esta infección.

Afectación

Las infecciones de VPH son tan comunes que casi son una evidencia de que una persona es o ha sido sexualmente activa. Afectan en algún momento de sus vidas a más del 80% de las personas, según datos del servicio de salud pública de Reino Unido, el NHS, y de la Asociación Estadounidense de Salud Sexual.

En EE.UU. es la enfermedad de transmisión sexual más común. Según los resultados de un sondeo publicado en JAMA Oncology, casi la mitad de los 2.000 hombres participantes la tenía.

Causa seis tipos de cáncer

Hay más de 100 tipos de VPH, de los que una treintena afectan a la zona genital. Las variedades del virus de alto riesgo incluyen los tipos 16 y 18, que se estima causan más del 70% de los casos de cáncer cervical. También pueden causar con el tiempo otros tipos de cáncer: anal, de pene, de vulva, de vagina, boca y garganta.

No es fácil de detectar

En el caso de las mujeres se puede detectar con una muestra de las células del cérvix, mediante el examen Papanicolaou o citología vaginal de rutina. Si aparecen células anormales en el cérvix, se procede a realizar la prueba específica de VPH. Esta identifica dentro de esa muestra las variedades de mayor riesgo del virus, es decir, las que están asociadas al cáncer.

En el caso de los hombres, según el NHS, “actualmente no existe prueba fiable para detectar el VPH y a menudo es muy difícil de diagnosticar, ya que las cepas de mayor riesgo del virus no dan síntoma alguno”. Si una persona tiene un riesgo alto de tener una infección de VPH anal o de desarrollar cáncer de ano puede hacerse una citología anal.

Por otro lado, algunas cepas del virus, consideradas como menos peligrosas, sí dan como síntoma unas verrugas que se pueden ver o sentir al tacto en o alrededor de los genitales.

La infección no se cura

No hay tratamiento para deshacerse del virus de papiloma humano como tal. Lo que sí se puede tratar son sus efectos. La mayoría de las infecciones no causan daño grave y desaparecen por sí solas en un periodo de dos años. Las verrugas genitales se pueden tratar con cremas, lociones o productos químicos; pueden ser extraídas o destruidas mediante congelación o quema.

En el caso de las mujeres, la presencia de células consideradas anormales en el cérvix se puede tratar si es detectada a tiempo, por eso los expertos recomiendan como prevención que las mujeres se hagan regularmente una citología. El 99% de los casos de cáncer de cuello uterino son causados por el VPH, según el NHS. Otros cánceres asociados al VPH no suelen dar síntomas en su fase temprana, como el de boca y garganta y el de pene.

Vacunas para los jóvenes

Hay varias vacunas disponibles en el mercado. Algunas protegen contra las variedades de más alto riesgo, las que causan más del 70% de los casos de cáncer cervical. Otra vacuna más reciente ofrece una protección del 90% frente al cáncer asociado al VPH, al proteger contra más variedades del virus de alto riesgo.

Cada vez más los expertos sugieren que los niños también deberían vacunarse adicional a las niñas. (I)

Alertas microscópicas

En esta muestra cervical las manchas oscuras indican que hay cáncer de cuello uterino. Este y otros cánceres asociados al VPH, como el de boca y garganta y el de pene, no suelen dar ningún síntoma en su fase temprana.

Síntomas no peligrosos

En cambio, algunas cepas del virus, las consideradas como menos peligrosas, sí dan síntomas como las verrugas genitales. La mayoría de las infecciones no causan ningún daño grave y desaparecen por sí solas dentro de un periodo de dos años.

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